Artículos de opinión de Alfredo Palacios Dongo

LITIO: CRECIENTE MERCADO Y DESCUBRIMIENTO EN EL PERÚ


El pasado 16 de julio la empresa peruana Macusani Yellowcake (subsidiaria de la canadiense Plateau Energy) anunció el descubrimiento en Puno de recursos equivalentes a 2.5 millones de toneladas de carbonato de litio (en combinación con uranio), en el yacimiento Falchani a 4,500 msnm, explicando que sería el primer yacimiento del mundo que contiene litio y uranio, habiendo explorado solo 8,000 hectáreas (8.7%) de 92,000 pudiéndose triplicar las reservas hasta 7.5 millones de toneladas que podría ubicarnos entre las mayores reservas mundiales, y aunque en registros de reservas hay mucha especulación, según el Servicio Geológico de Estados Unidos (USGS) Bolivia tiene 9 millones de toneladas, Chile 7.5, Estados Unidos 6.7, Argentina 6.5, China 5.1 y Australia 2.7.

El litio ha encontrado un lugar privilegiado para la tecnología, sus propiedades especiales en la conducción del calor y la electricidad lo presenta como el commodity del futuro para usarse en masificación de los vehículos eléctricos y fabricación de baterías de iones litio (Li-Ion), en celulares, notebooks, artículos electrónicos portátiles, insumo en generación de aire acondicionado en submarinos y aviones, en fabricación de vidrios y cerámicas resistentes al calor y hasta como uso farmacéutico para combatir el trastorno bipolar y depresión.

El mercado de litio crece por su gran demanda en la industria automotriz, en la última década su producción aumentó de 27,000 a 60,000 toneladas y su precio de US$ 1,700 a US$ 6,600 por tonelada. Sus ventas en 2016 de US$ 2,000 millones aumentarían el 2022 a US$ 8,000 millones. Actualmente, los principales países productores son Chile, Australia, Argentina y China, y pese a que Bolivia posee la reserva más grande del mundo en el salar Uyuni, no ha ingresado al mercado por fuertes restricciones del gobierno a la inversión extranjera,

En el caso peruano, según la empresa Macusani Yellowcake se requiere una inversión de US$ 800 millones para comenzar a producir a partir del 2021, sin embargo hay que considerar que nuestro proceso de producción se dificultará porque el litio se extraerá con uranio que es material radiactivo, asimismo, por tratarse de mineral de formaciones rocosas su producción será más costosa que el litio que se encuentra en planicies (desiertos) salares como en Bolivia (salar Uyuni), Chile (salar Atacama) y Argentina (salar El Rincón) cuya producción es más económica porque solo requiere el bombeo de las salmueras subterráneas hacia las piletas de evaporación donde es convertido en polvo.

Artículo de Alfredo Palacios Dongo publicado en el diario EXXPRESO, fecha 4 de agosto de 2018


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